Europese steun is springplank voor Antwerpse pioniers

  • 5 oktober 2018

“Met deze subsidie gaan we Europa veroveren”

De Europese Unie spoort haar lidstaten al enkele jaren aan om een proactief beleid te ontwikkelen om ziektes door zogeheten vectordieren te voorkomen. Beestjes zoals muggen en teken dragen immers wereldwijd aandoeningen over die een gevaar betekenen voor dier, plant en mens. En daar wordt in het Antwerpse Zoersel aan gewerkt. Avia-GIS specialiseert er zich in applicaties om preventief epidemieën tegen te gaan. Nu trekt de kmo met zijn awardwinnende softwarepakket VECMAP, een systeem om risicokaarten voor vectorziektes te ontwerpen, Europa in. Het bedrijf kreeg hiervoor van de Europese Commissie een subsidie van 1,6 miljoen euro.

De technologische ontwikkelingen en toenemende globalisering van de laatste decennia hebben van de wereld een dorp gemaakt. Een groot deel van de wereldbevolking reist op regelmatige basis naar andere landen en zelfs werelddelen. Maar dat betekent ook dat we nu allemaal vatbaar zijn voor dezelfde ziektes. Een Aziatische tijgermug staat zo in de haven van Antwerpen en elke dag komen reizigers terug met virussen.

Innovatieve oplossing

Daar heeft Avia-GIS nu iets op gevonden. Na jarenlang onderzoek en een intense samenwerking met het Europese ruimtevaartagentschap ESA, bracht het bedrijf een softwarepakket (VECMAP) op de markt om snel en efficiënt risicoberekeningen te maken voor ziektes zoals malaria of zika. “Met een minimaal aantal metingen leveren we concrete prognoses aan voor de spreiding van vectordieren”, zegt CEO Guy Hendrickx. “Het is de eerste keer dat een onderneming een softwaresysteem aanbiedt waarin een veelheid aan componenten zoals vochtigheid, vegetatie en temperatuur wordt samengebundeld in risicomodellen. Bovendien kunnen niet-specialisten er gemakkelijk mee aan de slag.”

Minder pesticiden

Avia-GIS is een welkome partner voor lokale overheden, onderzoeksinstellingen en bedrijven gespecialiseerd in ongediertebestrijding. VECMAP laat immers toe broeihaarden van ziektedragers in stedelijke gebieden te detecteren en nauwkeurig in kaart te brengen. Daardoor kunnen overheden doeltreffend én duurzaam risicozones aanpakken met een minimaal gebruik van reactieve middelen zoals pesticiden. “Een win-winsituatie voor het publiek en het milieu”, legt Guy Hendrickx uit. “Zodra een commercieel systeem op poten staat voor de internationale uitrol van onze software voor urban pest control, schakelen we door naar applicaties voor de landbouwsector.”

Deelname aan Europees kmo-programma

Bedrijfsleider Guy Hendrickx wist dat hij met VECMAP een gamechanger in handen had: “Avia-GIS concentreerde zich tot voor kort vooral op R&D en wetenschappelijke bijdragen, maar ons aanbod leent zich ook tot commerciële groei. Om die economische opschaling in gang te zetten, besloten we deel te nemen aan het Europese kmo-programma, het zogeheten ‘SME Instrument’ van Horizon 2020. Daarmee geeft de Europese Commissie innovatieve ondernemingen met veel groeipotentieel een financiële springplank om hun oplossing te vermarkten op internationaal niveau.”  

Externe hulp

“Ondernemers krijgen 3 tot 4 keer per jaar de kans om een businessplan voor de commerciële uitrol van hun bedrijf door te sturen naar SME Instrument”, legt Guy Hendrickx uit. “Om aan de specifieke taal- en structuurvereisten te voldoen, deden we daarbij een beroep op een externe consultant. Daarnaast kregen we bijzonder nuttige feedback van het Enterprise Europe Network in Vlaanderen op onze tekstvoorstellen. De eerste deelname resulteerde zo in een zogeheten Seal of Excellence. Geen directe subsidie, maar een mooie erkenning waardoor je toegang krijgt tot een aantal Europese fondsen. We voelden echter dat er meer in zat. Na drie maanden finetunen, waagden we opnieuw onze kans.”

Tweede keer, goede keer

Bij de tweede deelname selecteerde een jury 120 commerciële voorstellen uit 1300 inzendingen voor de finale ronde. Avia-GIS was erbij. Guy Hendrickx: “We kregen een uitnodiging voor een door de Europese Commissie specifiek voor dit instrument georganiseerd investeerderspanel in Brussel, waar we gedurende 10 minuten ons voorstel zouden pitchen. Voor de voorbereiding van dat event deden we opnieuw een beroep op Enterprise Europe Network Vlaanderen. Samen met hun specialisten hielden we een generale repetitie en ze gaven ons veel tips om de aansluitende vragenronde succesvol te doorstaan.” Avia-GIS eindigde op de 26e plaats, goed voor een subsidie van 1,6 miljoen euro en blijvende begeleiding.

Exportplannen

Guy Hendrickx: “Het geld wordt in de eerste plaats gebruikt om een commercieel team samen te stellen en marketingmateriaal te ontwikkelen. Zo namen we al drie commerciële medewerkers in dienst. Vanaf januari 2019 gaan we dan geleidelijk aan de Europese markt veroveren. Intussen blijft Enterprise Europe Network-Vlaanderen ons begeleiden. Ze introduceren ons onder meer in hun internationale netwerk. Onze ambitie is binnen een termijn van vijf jaar de volledige Europese markt te bespelen.”

 

Lutgart Spaepen, directeur bij Enterprise Europe Network Vlaanderen:

“Het Europese kmo-programma geeft een beperkt aantal innovatieve bedrijven de financiële slagkracht en bijbehorende coaching om hun product of dienst te commercialiseren in een internationale context. Meer dan 1.000 bedrijven nemen deel aan het go-to-marketprogramma van de Europese Commissie, maar enkel de 60 beste commerciële voorstellen krijgen een directe subsidie. Het Enterprise Europe Network is door de Europese Commissie aangesteld om als key accountmanager op te treden en een brugfunctie te vervullen tussen de Vlaamse ondernemers enerzijds en de internationale coaches anderzijds.

Verder bieden we ondersteuning tijdens het voortraject van dit erg competitieve programma. Na een eerste lezing van de projectaanvraag adviseren we over de haalbaarheid, denken we mee bij het verfijnen van het businessplan en – als alles goed gaat – stomen we het bedrijf klaar voor de finale investeerdersronde. Maar ook daar stopt het niet: na afloop van het programma volgen we de bedrijven verder op en ondersteunen we hen bij de eigenlijke uitrol. Samen met FIT zorgen wij zo onder meer voor de nodige internationale contacten om door te groeien.”